Ciencia

¿De qué se trata? Descubren ‘araña’ cósmica que emite poderosos rayos gamma

Se trata de un sistema binario donde una estrella que se transforma en enana blanca orbita una estrella de neutrones recién convertida en púlsar de giro rápido que emite rayos gamma.

Astrónomos descubrieron una brillante y misteriosa fuente de rayos gamma que corresponde en realidad a una estrella de neutrones que gira a una enorme velocidad (recibe el nombre de púlsar de milisegundo), y que además se encuentra orbitando otra estrella en proceso de convertirse en una enana blanca.

Es el primer ejemplo de un sistema binario donde una estrella en proceso de convertirse en una enana blanca está orbitando una estrella de neutrones que acaba de terminar de convertirse en un púlsar que gira rápidamente.

Los astrónomos se refieren a estos tipos de sistemas binarios como “arañas” porque el púlsar tiende a “comerse” las partes exteriores de la estrella compañera a medida que se convierte en una enana blanca al agotar su hidrógeno, que es el elemento sobre el que funcionan estas estrellas.

Este hallazgo fue realizado por astrónomos de la NASA y se encuentra en la penúltima etapa de evolución. Fue investigado por el Telescopio Espacial de Rayos Gamma Fermi, y afirman que es un eslabón perdido en la evolución de este tipo de sistemas binarios.

Este sistema se denominó 4FGL J1120.0-2204, que son los más brillantes descubiertos hasta el momento. Gracias a esto, los astrónomos pudieron limitar la temperatura y la gravedad de la superficie de la estrella. Pudieron concluir que la araña cósmica emite rayos gamma en un púlsar de un milisegundo y cuyos neutrones giran a enorme velocidad.

El telescopio espacial de rayos gamma Fermi ha estado catalogando objetos en el universo que producen abundantes rayos gamma desde su lanzamiento en 2008, pero no todas las fuentes de rayos gamma que detecta han sido clasificadas.

“Este es un gran ejemplo de cómo los telescopios de tamaño mediano en general, y SOAR en particular, pueden usarse para ayudar a caracterizar descubrimientos inusuales realizados con otras instalaciones terrestres y espaciales”, señaló Chris Davis, director del programa NOIRLab en US National Science.

“Anticipamos que SOAR desempeñará un papel crucial en el seguimiento de muchas otras fuentes variables en el tiempo y de múltiples mensajes durante la próxima década”, explicó el especialista.

Para realizar este descubrimiento, los expertos del Laboratorio de Investigación Naval de los Estados Unidos en Washington utilizaron el espectrógrafo Goodman en el telescopio SOAR. Para tranquilidad del planeta, esta araña cósmica se encuentra a 2 mil 660 años luz de la Tierra, dijeron los expertos.