Bloomberg

¿Por qué es posible que el mundo nunca alcance la inmunidad colectiva vs. el COVID?

Hasta ahora, las vacunas no han sido la solución rápida que algunos pretendían.

Cuando el COVID-19 aumentó el año pasado, los gobiernos de todo el mundo promocionaron la esperanza de la “inmunidad colectiva”, una tierra prometida donde el virus deja de propagarse exponencialmente porque suficientes personas están protegidas contra él. Eso ahora parece una fantasía.

Se pensaba que la pandemia disminuiría y luego desaparecería una vez que una parte de la población, posiblemente del 60 por ciento al 70 por ciento, fuera vacunada o tuviera resistencia a través de una infección anterior. Pero nuevas variantes como Delta, que son más transmisibles y se ha demostrado que evaden estas protecciones en algunos casos, están moviendo el listón de la inmunidad colectiva a niveles increíblemente altos.

Delta está provocando brotes cada vez mayores en países como Estados Unidos y el Reino Unido, que ya han sido golpeados por el virus y, presumiblemente, tienen alguna medida de inmunidad natural además de tasas de vacunación de más del 50 por ciento. También está afectando a naciones que hasta ahora han logrado mantener el virus fuera casi por completo, como Australia y China.


Este mes, la Sociedad Estadounidense de Enfermedades Infecciosas estimó que Delta había elevado el umbral de inmunidad colectiva a más del 80 por ciento y posiblemente cerca del 90 por ciento. Los funcionarios de salud pública como Anthony Fauci han generado controversia al cambiar los postes de la portería durante el año pasado, aumentando el número de personas que necesitan protección antes de alcanzar la inmunidad colectiva. Mientras tanto, la vacilación y los problemas de suministro de vacunas significan que la mayoría de los países no se acercarán ni siquiera a las cifras originales.

“¿Conseguiremos la inmunidad colectiva? No, es muy poco probable, por definición“, dijo Greg Poland, director del Grupo de Investigación de Vacunas de la Clínica Mayo en Rochester, Minnesota, Estados Unidos.

Incluso una tasa de vacunación tan alta como el 95 por ciento no lo lograría, dijo. “Es una carrera cuerpo a cuerpo entre el desarrollo de variantes cada vez más transmisibles que desarrollan la capacidad de evadir la inmunidad y las tasas de inmunización”.

Tampoco la inmunidad natural resolverá el problema

La naturaleza tampoco va a resolver el problema. No está claro cuánto tiempo durará la inmunidad natural obtenida al sobrevivir al COVID-19 y si será eficaz para combatir nuevas cepas. Las variantes futuras, incluidas algunas que podrían evadir la inmunidad incluso de manera más eficiente que Delta, plantean preguntas sobre cómo y cuándo terminará esto.


“Si fuera tan simple como que contraer la infección una vez significa que eres inmune de por vida, sería genial, pero no creo que ese sea el caso”, dijo S.V. Mahadevan, director de Alcance de Asia Meridional en el Centro de Investigación y Educación de la Salud en Asia del Centro Médico de la Universidad de Stanford. “Ese es un problema preocupante”.

Ya hay indicios de que algunas personas y algunos lugares, como Brasil y otros países de América del Sur, están siendo golpeados por segunda vez por cepas nuevas.

Sin inmunidad colectiva, el virus podría persistir durante décadas de alguna forma, posiblemente obligando a las naciones más poderosas del mundo a ajustar sus estrategias divergentes sobre la apertura de fronteras y economías.

Los países como China que han seguido políticas estrictas, las llamadas políticas COVID-Cero, al intentar eliminar todas las infecciones, pueden eventualmente tener que considerar una postura más flexible. Otros, como Estados Unidos y el Reino Unido, que se han abierto a pesar del resurgimiento del virus, corren el riesgo de una ola tras otra de infección.

Hasta ahora, las vacunas no han sido la solución rápida que algunos esperaban. Israel, uno de los países más vacunados del mundo, ya ha comenzado a administrar vacunas de refuerzo, en medio de pruebas de que las vacunas actuales no ofrecen la protección que se esperaba. La semana pasada, Estados Unidos informó que los estadounidenses con sistemas inmunitarios debilitados recibirán una tercera dosis.

Las vacunas más poderosas, incluidas las inyecciones de ARNm de Pfizer, BioNTech y Moderna, facilitarían alcanzar altos niveles de inmunidad, ya que son muy efectivas. Sin embargo, incluso con estas vacunas es posible que se produzcan infecciones graves (casos en los inmunizados). Otras vacunas, incluidas las fabricadas por los desarrolladores de China, AstraZeneca y Johnson & Johnson, pueden ofrecer incluso menos protección.

La inmunidad colectiva es algo real y protege a gran parte del mundo de las amenazas virales, desde el sarampión hasta la poliomielitis. Los científicos lo atribuyen a ayudar a erradicar la viruela. Tener la inmunidad colectiva como objetivo probablemente ayudó al mundo a adoptar medidas como el uso de cubrebocas y el distanciamiento social. Pero también creó una narrativa falsa.

“En mi opinión, el enfoque en la ‘inmunidad colectiva’ ha sido bastante dañino”, dijo William Hanage, epidemiólogo y experto en dinámica de enfermedades transmisibles en la Escuela de Salud Pública T.H Chan de Harvard. “Presenta a las personas una visión poco realista de cómo la pandemia llega a su fin y no explica la evolución del virus ni la naturaleza de la enfermedad en las reinfecciones”.

Algunos países aprendieron las deficiencias de la inmunidad colectiva por las malas. El primer ministro del Reino Unido, Boris Johnson, originalmente planeó usarlo como el enfoque principal para el COVID-19, sugiriendo que algunos de sus electores podrían confiar en la idea naturales antes de que la magnitud de la fuerza del coronavirus se hiciera evidente.

Otros países ahora están tirando la toalla, con Indonesia a la cabeza. La cuarta nación más poblada del mundo determinó que sería imposible detener el virus incluso si todos en el país estuvieran inmunizados. Está redoblando sus esfuerzos para promover el uso de cubrebocas y el distanciamiento social, mientras continúa impulsando la tasa de vacunación aún baja.

Mientras tanto, Singapur y Australia se están moviendo con cautela hacia la reapertura, prometiendo que lo harán cuando alcancen niveles de vacunación suficientemente altos.

El fin

A pesar de la evidencia de que será difícil o imposible alcanzar la inmunidad colectiva, muchos funcionarios de salud pública no están dispuestos a renunciar a ella. Los gobiernos de todo el mundo se centran en ampliar los programas de vacunación.

Sin embargo, el enfoque individualista de muchos países y la escasez de vacunas están contribuyendo al problema mundial. El riesgo del virus sigue siendo para todos, siempre que cualquier nación experimente brotes masivos.

Es poco probable que el mundo deje atrás la pandemia hasta 2022 como muy pronto, dicen los expertos. Y ese objetivo podría retroceder si el virus genera otra metamorfosis para volverse aún más transmisible o incluso mejor para evadir la resistencia.

Existe la esperanza de nuevas vacunas y otros enfoques que podrían detener la transmisión de manera más dramática, pero ninguna de ellas se encuentra todavía en ensayos en humanos. Pasarán algunos años antes de que sean una posibilidad real.

En cambio, el virus tiene una alta probabilidad de permanecer arraigado a nivel mundial, provocando brotes que se esperan mitigar en parte mediante vacunas, enmascaramiento y otras intervenciones impulsadas por la salud pública.

“Delta no es algo que podamos erradicar”, dijo Hanage. “Incluso Alpha habría sido difícil. Sin embargo, con suficiente inmunidad, idealmente lograda mediante la vacunación, podemos esperar que se convierta en una enfermedad mucho más leve“.

Revisando 1918

La gripe española de 1918 muestra cómo se puede desarrollar el COVID, dijo Poland de la Clínica Mayo. Es probable que sigan surgiendo variantes, lo que obligará al uso de refuerzos o inmunizaciones de rutina, dirigidas a las cepas más nuevas.

“Entonces, si tenemos suerte, lo que probablemente suceda es que esto se convierta en algo más parecido a la influenza, donde siempre la tendremos”, agregó. “Se volverá más estacional, al igual que los coronavirus que ya están circulando, y tendremos que seguir inmunizándonos”.