¿Quieres una mejor vacuna contra la gripe? Los científicos también
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¿Quieres una mejor vacuna contra la gripe? Los científicos también

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¿Quieres una mejor vacuna contra la gripe? Los científicos también

bulletDiversas investigaciones apuntan a una inyección que te proteja prácticamente toda la vida, pero el camino es largo

Bloomberg | Cynthia Koons | Ivan Levingstone
01/03/2018
Actualización 01/03/2018 - 0:52
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Lo único peor que contraer la gripe es que pase justo después de recibir la vacuna contra la gripe, pero los expertos dicen que con tiempo y dinero suficientes, pueden hacerlo mucho mejor.

“Tiene que haber un cambio total en la forma en que fabricamos la vacuna contra la gripe”, dijo Amesh Adalja, investigador principal del Centro de Seguridad Sanitaria Johns Hopkins.

Las farmacéuticas y agencias de salud pública ya están lidiando con el desafío del próximo año y más allá. Los funcionarios deben decidir varios meses antes de la temporada de gripe la composición de la siguiente vacuna. Las inyecciones contra la gripe son típicamente efectivas entre 40 y 60 por ciento, aunque este año en Estados Unidos no alcanzó esa marca. El objetivo final es una vacuna universal que funcione más como la inoculación contra el sarampión que una vacuna dirigida a un puñado de cepas de la gripe. La idea es ofrecer una solución más cercana al 90 por ciento de protección contra la enfermedad durante años, incluso de por vida.

Pero todavía es pronto. Superar el sigiloso y siempre mutante virus de la gripe es complicado. Existen cientos de virus diferentes, y las inyecciones estacionales sólo protegen contra los tres o cuatro que los investigadores creen que serán los más comunes en esa temporada.

El esfuerzo es liderado por los gigantes de la industria farmacéutica, incluidos GlaxoSmithKline, Sanofi y Johnson & Johnson.

Sanofi, el mayor fabricante de vacunas contra la gripe del mundo, firmó un acuerdo con SK Chemicals en febrero para avanzar en el desarrollo de una vacuna universal.

John Shiver, vicepresidente senior de investigación y desarrollo global de vacunas en Sanofi Pasteur, dice que es difícil para la comunidad científica alejarse de las tecnologías existentes para crear una nueva, en parte porque esas han sido relativamente exitosas por 70 años.

Sin embargo, nuevas líneas de investigación han dado lugar a enfoques potencialmente prometedores. Uno que Sanofi ya usa depende de cultivos celulares, en lugar de huevos, porque algunos virus no se reproducen tan bien en los huevos.

Eso fue un problema, por ejemplo, con la vacuna de este año contra la cepa H3N2, según algunos expertos. Los científicos también han desarrollado formas de usar lo que se conoce como tecnología de ADN recombinante en la producción de vacunas basadas en células. Eso les permite hallar en los virus los genes que tienen más probabilidades de estimular una respuesta inmune, cortarlos e insertarlos en el genoma de otro organismo para hacer una vacuna más exitosa.

Pero incluso con estas técnicas, una vacuna contra la gripe con una eficacia del 90 por ciento puede estar fuera del alcance, dados los desafíos científicos de atacar el virus a lo largo del tiempo. Shiver imagina que incluso una eventual vacuna universal tendría que modificarse constantemente. “No sabemos cuál es la mejor manera de producirlas, por eso, en Sanofi Pasteur, hemos estado acumulando tecnología para tener flexibilidad”, dijo.

¿Nos gustaría tener vacunas que sean más efectivas? Por supuesto, pero si fuera fácil, ya habría sido hecho
Leonard FriedlandDirector de asuntos científicos para vacunas en Norteamérica en GSK

El grupo de investigación Janssen de Johnson & Johnson también realiza un trabajo preclínico sobre una vacuna universal. “Se necesitan con urgencia nuevas innovaciones para la gripe”, dijo Julian Symons, líder de investigación y desarrollo de infecciones respiratorias.

GlaxoSmithKline, otro desarrollador líder de vacunas, está llevando a cabo uno de los primeros estudios de una vacuna universal contra la gripe en humanos. La toma está basada en una investigación dirigida en parte por Peter Palese, presidente de microbiología de la Escuela de Medicina Icahn de Monte Sinaí en Nueva York. A diferencia de las vacunas actuales que se dirigen contra las proteínas que cambian constantemente en la superficie del virus, Palese apunta a un área que permanece relativamente estable de un año a otro.

La vacuna anual generó 2.4 mil millones para Sanofi y GSK solo en 2017. Las vacunas pueden ser un gran negocio para las compañías farmacéuticas: Prevnar de Pfizer, que previene ciertas formas de neumonía, fue su producto más vendido el año pasado, y aportó 5 mil 600 millones de dólares. Otras vacunas lucrativas incluyen Gardasil, que protege contra el virus del papiloma humano y representó 2.3 mil millones de dólares en ventas para Merck, mientras que la de Sanofi contra la polio y la tosferina genera 2 mil millones de dólares al año.

Algunos expertos señalan que para llegar a una vacuna universal contra la gripe se requiere una mayor inversión.

“Si nos fijamos, los recursos que ahora se dedican a la vacuna universal contra la influenza son realmente pequeños en todo el mundo, por lo que sin duda debe haber una movilización”, dijo Wayne Koff, director ejecutivo y presidente del Human Vaccines Project.

Koff trabajó antes en la Iniciativa Internacional por una Vacuna contra el Sida y ve paralelismos: cuando el público intensificó sus esfuerzos para luchar contra el VIH y el sida, la comunidad de investigadores recibieron los muy necesarios fondos para desarrollar antivirales, los cuales se han transformado en la forma de tratar el VIH.

Algunos legisladores en Estados Unidos están atendiendo el llamado. El senador Ed Markey, un demócrata de Massachusetts, presentó la Ley de Vacuna contra la Gripe este mes, que proporcionaría mil millones de dólares en cinco años para financiar los esfuerzos de los Institutos Nacionales de Salud para desarrollar una vacuna universal contra la gripe.

Incluso los investigadores más dedicados dicen que los resultados no llegarán de la noche a la mañana, y las personas deberían seguir aplicándose la vacuna contra la gripe estacional por el momento.

“Este sistema previene muchas enfermedades y es nuestra mejor herramienta”, dijo Leonard Friedland, director de asuntos científicos para vacunas en Norteamérica en GSK. “¿Nos gustaría tener vacunas que sean más efectivas? Por supuesto, pero si fuera fácil, ya habría sido hecho”.