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NASA halla cielo azul y agua congelada en Plutón

Las primeras imágenes a color de las brumas atmosféricas del planeta enano revelaron que tiene un cielo azul y agua congelada en su superficie.
Redacción
08 octubre 2015 12:3 Última actualización 08 octubre 2015 12:51
Plutón (NASA)

Las imágenes presentadas por la NASA fueron tomadas por la nave espacial New Horizons el 14 de julio   (Cortesía NASA)

La NASA informó este jueves que las primeras imágenes a color de las brumas atmosféricas de Plutón, enviadas por la nave espacial New Horizons, revelaron que el planeta enano tiene un cielo azul.

"¿Quién hubiera esperado un cielo azul en el Cinturón de Kuiper? Es magnífico", dijo Alan Stern, investigador principal de la misión en el Instituto de Investigación del Suroeste (SwRI), en Boulder, Colorado. Las partículas que forman la neblina probablemente son grises o rojas, pero la forma en que dispersan la luz azul ha llamado la atención del equipo científico de la misión del New Horizons.

"El llamativo tinte azul nos habla del tamaño y la composición de las partículas de la neblina”, dijo Carly Howett, también del SwRI.

"Un cielo azul a menudo resulta de la dispersión de la luz solar por partículas muy pequeñas. En la Tierra, estas partículas son moléculas de nitrógeno muy pequeñas. En Plutón parecen ser más grandes ─pero todavía relativamente pequeñas─ partículas de hollín que llamamos tolinas”, explicó según un comunicado de la NASA.

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Plutón NASA (Cortesía NASA)

Los científicos creen que las tolinas se forman en la atmósfera alta, donde la luz solar ultravioleta ioniza y rompe en pedazos las moléculas de nitrógeno y metano, lo que les permite reaccionar entre sí para formar más iones y más complejos con carga negativa y positiva.

Cuando se recombinan forman macromoléculas muy complejas, un proceso que primero se encontró en la atmósfera de Titán, la luna de Saturno.

“Las moléculas más complejas continúan combinándose y creciendo hasta que se convierten en pequeñas partículas; gases volátiles se condensan y cubren sus superficies con escarcha antes de que caigan a través de la atmósfera de la superficie, donde se suman a la coloración roja de Plutón”, detalló la NASA.

Otro hallazgo significativo es que el New Horizons ha detectado regiones con hielo de agua expuesto en Plutón. El descubrimiento fue realizado a partir de datos recogidos por el espectómetro Ralph, que viaja a bordo de la nave espacial.

"Las grandes extensiones de Plutón no muestran hielo de agua expuesto", dijo Jason Cook, miembro del equipo científico del SwRI, "porque está aparentemente enmascarada por otros hielos, más volátiles a través de la mayor parte del planeta. El reto es entender por qué el agua aparece exactamente donde lo hemos detectado, y no en otros lugares”.

Un aspecto curioso de la detección es que las áreas que muestran las firmas espectrales de hielo de agua más evidentes corresponden a las áreas que son de color rojo brillante según las imágenes a color publicadas recientemente. "Me sorprende que este hielo de agua es tan rojo", dijo Silvia Protopapa, una científica del equipo de la Universidad de Maryland, College Park. "Todavía no entendemos la relación entre el hielo de agua y los colorantes rojizos de tolinas en la superficie de Plutón".