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CIENCIA

Conoce a los inventores de la agricultura

Con el objetivo de alimentarse, comenzaron a cultivar en sus moradas ciertos tipos de hongos, con lo que habrían dado inicio
a la agricultura millones de años antes que los seres humanos, según varios científicos.
AFP
11 abril 2017 19:57 Última actualización 11 abril 2017 20:45
trigo

(Bloomberg)

Aunque sus capacidades precoces en materia de agricultura ya eran conocidas por los científicos, sigue siendo un misterio cómo las hormigas, minúsculos insectos que no son "seres conscientes como los humanos", se pusieron a cultivar hongos millones de años antes de que el hombre descubriera la agricultura.

Para luchar contra la sequía, ellas inventaron la agricultura millones de años antes que el hombre, según un estudio publicado este miércoles en la revista británica Proceedings of the Royal Society B.

"Las hormigas cortadoras de hojas representan uno de los raros grupos de animales en haber desarrollado la agricultura", explica Michael Branstetter, del Museo de Historia Natural del Instituto Smithsoniano en Estados Unidos, uno de los autores del estudio.

En sus hormigueros crean campos subterráneos donde cultivan los hongos que constituyen gran parte de su alimentación.

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hormigas


Al principio, se creía que una primera hormiga, de forma fortuita, consiguió una cosecha y sus descendientes perpetuaron luego su técnica. Pero estos insectos han desarrollado una técnica altamente compleja.

Las hormigas "agricultoras" son capaces de proteger sus cultivos de las enfermedades, de los parásitos o de la sequía a una escala y a un nivel de eficacia que rivaliza con la agricultura humana. Incluso han creado nuevas especies de hongos que no podrían sobrevivir sin sus cuidados, en estado salvaje.

Analizando el ADN de 119 taxones de hormigas, los investigadores estadounidenses crearon "el primer árbol completo de la evolución de las hormigas cortadoras de hojas" e identificaron al más anciano ancestro de estas cultivadoras.

"Hemos descubierto que las hormigas se iniciaron probablemente en la agricultura en los hábitats secos de Sudamérica", explica Michael Branstetter, en regiones donde los hongos, que necesitan humedad, no podían desarrollarse en estado salvaje.

"También constatamos que el cultivo de hongos empezó hace 30 millones de años durante un periodo en el que el planeta se enfriaba, y las zonas secas se iban extendiendo", agrega el científico.