Opinión

¿Qué pasó con mis amigos ‘hippies’?

 
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Branson.

Pregunta: Sir Richard, en sus columnas anteriores a menudo ha mencionado a un grupo de jóvenes que iniciaron Virgin con usted.

¿Dónde están ahora? ¿Tienen historias de éxito similares a la suya?

—Fajewe Oluwashina, Nigeria.

Es agradable pensar que las chispas encendidas por esas amistades siguen impulsando el éxito

Respuesta: Es cierto, ese periodo en nuestras vidas ayudó a ponernos a mis amigos y a mí en trayectorias interesantes, dando forma a quiénes llegaríamos a ser. También dio forma a nuestra compañía, que creció desde sus humildes orígenes como una operación de discos pedidos por correo para convertirse en un gigante con tres aerolíneas y la primera línea espacial comercial del mundo.

Lo que nos unió hace décadas fue el atractivo de la disrupción o cuestionar el statu quo de la industria. Pensábamos que la industria de la música podía ser diferente… y mejor. Así que mientras estábamos tumbados en los mullidos sillones de nuestra primera tienda de discos en Londres, decidimos cambiarla: creamos Virgin.

Por supuesto, el dinero siempre escaseaba mucho en ese entonces, como en la mayoría de las empresas emergentes, y a menudo teníamos que enfocar nuestros esfuerzos en ganar lo suficiente para pagar la renta y al personal. Pero ese tipo de desafíos no nos molestaba: Pasamos las pruebas de nuestra determinación poniendo a la diversión y la amistad en el centro de nuestro negocio.

Así que ¿dónde están todos ahora?

Aunque parte del elenco de personajes original de Virgin ha pasado con nosotros de una empresa a otra, otros han establecido sus propios negocios y logrado grandes éxitos empresariales, y unos más se han retirado. Afortunadamente, nos las hemos ingeniado para seguir en contacto; ¡y pienso que es bastante impresionante para un grupo de tipos que alcanzaron la mayoría de edad mucho antes que la tecnología!

Un miembro de nuestro grupo que se separó fue Nik Powell, mi primer socio de negocios, mi amigo de la niñez más antiguo y el ying de mi yang. En los primeros días yo era el hombre espectáculo que trabajaba frente a la multitud, y Nik era el hombre de los números detrás de bastidores. Sin Nik, Virgin no se habría mantenido a flote después de que la lanzamos; él manejaba nuestros costos y se aseguraba de que permaneciéramos enfocados. Una década después, habíamos convertido a una pequeña operación en una compañía multimillonaria.

A lo largo de los años, los dos tuvimos pequeñas peleas (¿quién no?) pero seguimos siendo firmes amigos actualmente. Nik dejó Virgin a principios de los años 80 y entró en la industria cinematográfica, iniciando una compañía llamada Palace Productions. Desde entonces, ha fundado Scala Productions y actualmente es director de la aclamada Escuela Nacional de Cine y Televisión de Gran Bretaña, entre otros muchos títulos que tiene.

Mi primo Simon Draper también fue parte del círculo original. Simon estaba obsesionado con la música: no simplemente disfrutaba casualmente del álbum más reciente de los Doors, sino que comprendía completamente lo que los músicos estaban tratando de lograr y cómo un álbum se comparaba con el resto del catálogo del sello discográfico.

Como Simon sabía más de música que cualquiera que yo hubiera conocido, lo convencí de trabajar para Virgin como nuestro comprador de discos en los primeros días. El gusto de Simon en la música rápidamente se volvió el elemento más vital del espíritu de Virgin, y bajo su guía convertimos a Virgin Records en uno de los sellos discográficos de música independiente más influyentes del mundo.

Desafortunadamente, nos vimos forzados a vender la compañía en 1992, justo después de que firmamos contratos con los Rolling Stones y Janet Jackson, para mantener a flote a las aerolíneas Virgin Atlantic.

Vender Virgin Records fue una de las decisiones más difíciles que he tenido que tomar, y Simon sintió lo mismo. Después de la venta, decidió dejar la compañía y la industria de la música. Siguió otra pasión, y empezó a publicar libros raros bajo el estandarte de Palawan Press.

Aunque Simon y otros miembros del equipo de Virgin Records decidieron salirse de la industria de la música, Tom Newman se quedó.

Esto no es una gran sorpresa, considerando que Tom era el más musical del grupo. En los primeros días de Virgin, Tom nos ayudó a hacer la transición de la venta de discos a la producción de discos, y fue uno de los cofundadores de nuestro estudio Manor en Oxford, donde produjo “Tubular Bells” de Mike Oldfield.

Desde entonces, Tom ha escrito y producido docenas de álbumes, e incluso ha lanzado algunos como músico solista. Hoy sigue viviendo el sueño. Recientemente, Tom formó de nuevo su legendaria banda sicodélica de los años 60, July, y produjo una nueva versión de “Tubular Bells” con The Children of Ireland.

Fui afortunado de reencontrarme con Nik y Tom y muchos de los personajes originales de Virgin Records, cariñosamente apodados los Hippies de Earls Court, hace unos años, cuando filmamos un documental para conmemorar 40 años desde la fundación de Virgin Records. Nos reímos de todas las cosas poco ortodoxas a que recurrimos para hacer negocios.

Esa reunión fue un recordatorio de que la cultura de nuestra compañía empezó con un grupo de amigos que compartían pasiones comunes: la música, el deseo de pensar diferente y empujar los límites rígidos. Y como otros empleados siguen usando esas ideas para estimular su trabajo en las compañías Virgin en todo el mundo, es agradable pensar que las chispas encendidas por esas amistades siguen impulsando el éxito de la marca actualmente.

Perfil

Desde inicios humildes hasta éxitos importantes

Unidos por el deseo de alterar el statu quo en la industria de la música, muchos del elenco de personajes original de Virgin han seguido su camino para desarrollar carreras brillantes en muchas áreas. Algunos detalles destacados de su trabajo:

Nick Powell está involucrado en algunos proyectos grandiosos como director de la Escuela Nacional de Cine y Televisión de Gran Bretaña. Lee al respecto en: nfts.co.uk

Simon Draper creó Palawan Press, que se especializa en libros de edición limitada, en 1993. Visita a la casa editorial en: palawan.co.uk

Twitter: @richardbranson

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