New York Times Syndicate

Crean un rostro con ADN para resolver crimen

La fenotipificación del ADN podría permitir que la policía en Columbia resuelva el asesinato de una joven y su pequeña hija, pues con base a una muestra encontrada en la escena del crimen, una computadora generó un bosquejo del rostro del asesino. Y así podría convertirse en una herramienta para aplicar la ley.
Andrew Pollack
13 marzo 2015 16:40 Última actualización 14 marzo 2015 5:0
ADN

El ADN permite determinar el color de ojos y cabello de un sospechoso con bastante precisión. (NYT)

NUEVA YORK – No hubo testigos oculares conocidos del asesinato de una joven y su hija de tres años de edad hace cuatro años. Ni las cámaras de seguridad captaron a una figura entrando o saliendo.

Sin embargo, la policía en Columbia, Carolina del Sur, dieron a conocer en enero un bosquejo de un posible sospechoso. En vez del dibujo de un artista con base en las descripciones de testigos, el rostro fue generado por una computadora con base únicamente en el ADN encontrado en la escena del crimen.

Quizá sea la primera vez que el rostro de un sospechoso ha sido puesto ante el público de esta manera, pero no será la última. Los investigadores son capaces cada vez más de determinar las características físicas de los sospechosos de crímenes con base en el ADN que dejan detrás, ofreciendo lo que pudiera convertirse en una nueva herramienta poderosa para la aplicación de la ley.

Los detectives genéticos ya pueden determinar el color de ojos y cabello de un sospechoso con bastante precisión. También es posible, o pronto podría serlo, predecir el color de su piel, si tiene pecas, si es calvo, si tiene el cabello rizado, la forma de sus dientes y su edad.

Las computadoras eventualmente podrían empatar los rostros generados a partir del ADN con aquellos en una base de datos de fotos de fillaje policial. Aun cuando de inmediato no se encuentre un culpable, el testigo genético, por así decirlo, puede ser útil, dicen investigadores.

“Eso al menos reduce el número de sospechosos”, dijo Susan Walsh, profesora asistente de biología en la Universidad de Indiana-Universidad Purdue en Indianápolis en Estados Unidos que recientemente recibió una subvención de 1.1 millones de dólares del Departamento de Justicia para desarrollar esas herramientas.

PROS Y CONTRAS DE LA FENOTIPIFICACIÓN DEL ADN

Pero la fenotipificación del ADN forense, como se le llama, también está planteando inquietudes. Algunos científicos cuestionan la precisión de la tecnología, especialmente su capacidad para recrear imágenes faciales. Otros dicen que el uso de estas técnicas pudiera agravar la estereotipificación racial entre las agencias policiales e infringir la privacidad.

“Esta es otra de estas áreas donde la tecnología va por delante del debate popular y la discusión”, dijo Erin Murphy, profesora de derecho en la Universidad de Nueva York.

El ADN, por supuesto, ha sido usado durante más de dos décadas para perseguir a sospechosos o sentencias o exonerar a personas. Pero, hasta ahora, eso significaba enlazar el ADN de un sospechoso con el encontrado en la escena del crimen, o tratar de encontrar un enlace en una base de datos del gobierno.

La fenotipificación del ADN es diferente: un intento por determinar los rasgos físicos del material genético dejado en la escena cuando no se encuentra un enlace de la manera convencional. Aunque la ciencia sigue evolucionando, compañías pequeñas como Parabon NanoLabs, que realizó la imagen en el caso de Carolina del Sur, e Identitas han empezado a ofrecer servicios de fenotipificación a agencias ejecutoras de la ley.

Illumina, el mayor fabricante de secuenciadores de ADN, acaba de lanzar un producto forense que puede usarse para predecir algunos rasgos así como para realizar un perfil de ADN convencional.

El Servicio de Policía de Toronto ha presentado ADN de 29 casos que datan de principios de los años 80 a 2014 a Identitas. En 10 casos, la calidad de la muestra era demasiado mala para que se hiciera cualquier análisis.

En varios otros casos, “nos ha permitido cambiar realmente la dirección en que nos habíamos enfocado originalmente”, dijo el detective sargento Stacy Gallant, un investigador de homicidios sin resolver. Pero no ha habido arrestos ni sentencias como resultado, dijo.

VARIANTES PUEDEN MODIFICAR RESULTADOS

Ahora los investigadores están enfocándose en los rasgos físicos específicos, como color de ojos y cabello. Un sistema llamado HIrisPlex, que fue desarrollado en el Centro Médico MC de la Universidad Erasmus en Holanda, es un 94 por ciento preciso en la determinación de si una persona tiene ojos azules o cafés, pero menos con los colores intermedios como el verde, dijo Walsh, quien ayudó a desarrollar la tecnología.

HIrisPlex, que analiza 24 variantes genéticas, es un 75 por ciento preciso en el color de cabello, que puede cambiar conforme la persona envejece, dijo.

Los científicos buscan las variantes genéticas asociadas con rasgos físicos de la misma manera en que buscan los genes que podrían causar una enfermedad: estudiando los genomas de personas con o sin el rasgo o la enfermedad, y buscando correlaciones. Pero esta puede ser una tarea compleja.

Muchas de estas técnicas fueron desarrolladas estudiando a europeos y podrían no funcionar con la misma efectividad en otras partes del mundo, dijo Kenneth Kidd, profesor de genética en Yale.

Él y otros expertos son escépticos de que los rostros, que son muy complejos, puedan ser determinados a partir del ADN. Aunque la herencia desempeña un gran papel – los gemelos idénticos se parecen, obviamente, y las personas son semejantes a sus parientes cercanos – algunos expertos dicen que no se sabe lo suficiente todavía sobre la relación entre los genes y las características faciales.

“Un poco de ciencia ficción en este momento”, dijo Benedikt Hallgrimsson, el director de biología celular y anatomía en la Universidad de Calgary, quien estudia el desarrollo de los rostros.

Los críticos señalaron que Parabon, que está basado en Reston, Virginia, y ha recibido subvenciones del Departamento de Defensa de Estados Unidos, no había publicado información en revistas especializadas revisadas por colegas que validen sus métodos, aun cuando esa publicación incrementaría sus ventas.

Parabon anunció recientemente que un experto externo bien conocido realizaría un estudio de validación que pudiera ser publicado. Ellen McRae Greytak, directora de bioinformática de Parabon, dijo que la técnica de la compañía se basaba en parte en el trabajo de Mark D. Shriver, profesor de antropología y genética en la Universidad Estatal de Pensilvania, quien publicó sus métodos el año pasado.

Shriver y su principal colaborador, Peter Claes de KU Leuven en Bélgica, han desarrollado un complejo método matemático para representar los rostros, con base en la medición de las coordinadas tridimensionales de más de 7 mil puntos en el rostro.

Desarrollaron una forma de crear una especie de rostro genérico con base en el género y combinación genealógica de la persona, según lo determina su ADN. Luego ajustan ese rostro con base en 24 variantes genéticas en 20 genes que está demostrado están involucrados en la variación facial.

Los investigadores señalaron en sus artículos que su análisis genealógico y de género explicaba solo un 23 por ciento de la variación en los rostros y que las variantes genéticas no añadieron realmente muchos detalles. Pero la técnica está al inicio de su desarrollo y desde entonces han añadido muchas más variantes genéticas para tratar de mejorar la precisión. Algunas de las imágenes generadas parecen similares al rostro real del donador de ADN, otras no tanto.

ADN CON POCAS OPCIONES EN CASOS DE HOMICIDIOS

Pero las agencias ejecutoras de la ley en ocasiones tienen pocas buenas opciones en los casos de homicidio. En el caso de Columbia, Carolina del Sur, la policía estaba en un punto muerto en su investigación del asesinato en enero de 2011 de Candra Alston de 25 años de edad y su hija de tres años, Malaysia Boykin, en su departamento.

No había signos de una entrada forzada, lo que sugiere que Alston conocía a su asesino. Más de 100 conocidos ofrecieron voluntariamente muestras de ADN, pero ninguna empató con la encontrada en la escena del crimen.

Así que, cuatro años después, el 9 de enero, la policía dio a conocer una imagen desarrollada por Parabon de una “persona de interés”. La divulgación de la imagen generó un par de indicios, dijo, pero ninguno dio resultado.

Las autoridades ejecutoras de la ley dicen que la información sobre los rasgos físicos derivados del ADN no están permitidos en los tribunales porque la ciencia no está bien establecida. Sin embargo, la perspectiva de una extendida fenotipificación del ADN ha puesto nerviosos a algunos expertos.

Duana Fullwiley, profesora asociada de antropología en la Universidad de Stanford en California, dijo que le preocupaba que el uso de esas imágenes pudiera contribuir a una estereotipificación racial. Señaló que Shriver desarrolló su sistema analizando el ADN y los rostros de personas con antecedentes europeos y del oeste de África.
Bélgica y Alemania no permiten la fenotipificación. Holanda la restringe a predecir los rasgos que son públicamente visibles, como color de cabello y de ojos.

En Estados Unidos, algunos estados prohíben realizar pruebas para determinar si una persona tiene un padecimiento médico o propensión a una enfermedad, dijo Murphy. Pero esas leyes atañen principalmente a muestras tomadas de una persona conocida, como aquellas en una base de datos de ADN.

El ADN de una escena del crimen, sin embargo, es considerado legalmente material abandonado.

“No hay una ley sobre lo que se puede hacer con una muestra de una escena del crimen”, dijo Murphy.

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