Mundo

India rebasa a China…
en contaminación

El país tiene el índice más alto de muertes causadas por enfermedades respiratorias crónicas y registra más decesos por asma que cualquier otra nación.
New York Times News Service
31 enero 2014 21:5 Última actualización 01 febrero 2014 5:0
Contaminación en la India

Los habitantes de Nueva Delhi tienen que utilizar mascarillas ante los elevados índices de contaminación que se registran. (NYT)

NUEVA DELHI.- A mediados de enero, la contaminación del aire en Pekín estaba tan alta que el gobierno emitió advertencias urgentes de salud y cerró cuatro importantes vialidades, lo que género compras de pánico de filtros de aire y el uso de mascarillas.

Sin embargo, en Nueva Delhi, la bruma del esmog provocó que el aire fuera más peligroso, según algunas mediciones, pero había pocos signos de alarma en los escandalosos medios informativos del país o en su efervescente twitterósfera.

A pesar de la reputación generalizada de Pekín de ser una de las ciudades con el aire más contaminado del mundo, un análisis de las cifras diarias sobre la contaminación, recopiladas para ambas ciudades, indica que es más frecuente que el aire de Nueva Delhi esté más cargado de peligrosas partículas pequeñas de contaminantes que el de Pekín. A últimas fechas, un día de aire muy malo en Pekín es casi igual a uno promedio en Nueva Delhi.

La embajada estadounidense en Pekín emitió advertencias a mediados de enero, cuando, por primera vez en este año, una medida de materia de partículas finas dañinas, conocida como PM2.5 rebasó las 500, en los límites superiores de la escala. Esto se refiere al material particulado de menos de 2.5 micrómetros de diámetro, que se cree representan el mayor riesgo para la salud porque penetran profundamente en los pulmones.

Sin embargo, durante las primeras tres semanas de este año, el promedio diario de la lectura pico de partículas finas en Nueva Delhi, según Punjabi Bagh, un monitor cuyas lecturas están a menudo por debajo de los de otros monitores municipales e independientes, fue de 473, más del doble que el mismo promedio de 227 en Pekín. Para cuando se rebasó el límite de 500, la noche del 15 de enero en Pekín, Delhi ya había tenido ocho días así. En efecto, solo una vez en tres semanas fue que el valor del pico diario de partículas finas en Nueva Delhi cayó por debajo de 300, un nivel de más de 12 veces el límite de exposición recomendado por la Organización Mundial de la Salud.

“Siempre me ha desconcertado que se centre la atención en China y no en India”, señaló Ángel Hsu, el director del programa de medición del desempeño ambiental en el Centro para el Derecho y la Política Ambientales de Yale.

“China se dio cuenta de que no se puede ocultar detrás de su opacidad habitual, mientras que a India no se la presiona para que dé a conocer mejores datos. Así es que, sencillamente, no hay datos públicos buenos sobre India, como los hay de China”, dijo.

Expertos han sabido de tiempo atrás que el aire de India está entre los peores del mundo. Un análisis reciente de investigadores de Yale encontró que siete de 10 países con las peores exposiciones a aire contaminado están en el sur de Asia. Y aumenta la evidencia de que sus habitantes pagan un precio más alto por la contaminación del aire, que casi cualquier otro en el mundo. Un estudio reciente mostró que los indios tienen los pulmones más débiles del mundo, con muchísima menos capacidad que los de los chinos. Los investigadores están comenzando a sospechar que es posible que la insólita mezcla de aire contaminado, pésima salubridad y agua contaminada de India, hagan que el país esté entre los más peligrosos del mundo para los pulmones.

India tiene el índice más alto de muertes causadas por enfermedades respiratorias crónicas, y tiene más por asma que cualquier otro país del mundo, según la Organización Mundial de la Salud.

En un estudio reciente se encontró que la mitad de todas las consultas médicas en la India correspondieron a problemas respiratorios, de acuerdo con Sundeep Salvi, el director de la Fundación para la Investigación del Pecho en Pune.

Clean Air Asia, una organización de defensoría encontró que otra medida común de la contaminación, conocida como PM10, para el material particulado de menos de 10 micrómetros de diámetro, promedió 117 en Pekín, en un periodo de seis meses en 2011. En Nueva Delhi, el Centro para la Ciencia y el Ambiente utilizó datos gubernamentales y encontró que una medida promedio de PM10 en 2011 fue de 281, casi dos veces y media más alta.

Quizá más preocupante sea que el pico diario en los niveles de contaminación por partículas finas en Delhi es 44 por ciento más elevado este año que el pasado, cuando promediaron 328 en las primeras tres semanas del año. La contaminación por partículas finas se ha relacionado claramente a muertes prematuras, ataques cardíacos, apoplejías e insuficiencia cardíaca. En octubre, la Organización Mundial de la Salud declaró que causa cáncer de pulmón.

La embajada estadounidense en Pekín publica en Twitter las lecturas de su monitor del aire, lo que ayuda a generar amplia conciencia del problema. Las lecturas tienen más de 35,000 seguidores.

Estados Unidos no da a conocer lecturas parecidas desde su embajada en Nueva Delhi porque dice que el gobierno indio saca sus cifras. En China, la inquietud por la calidad del aire ha subyugado a muchos habitantes urbanos y algunos funcionarios gubernamentales dicen que detener la contaminación es una prioridad.

Sin embargo, en la India, el gobierno regional recién elegido en Delhi no mencionó la contaminación del aire entre sus 18 prioridades, y la ministra del Ambiente federal renunció en diciembre en medio de críticas generalizadas porque estaba retrasando cruciales proyectos industriales. Su remplazo, el ministro del Petróleo, casi de inmediato aprobó proyectos que podrían contribuir considerablemente a la contaminación. India y China se opusieron a los límites de contaminación en las conversaciones sobre el clima mundial en Varsovia, en noviembre.

Frank Hammes, director ejecutivo de IQAir, un fabricante de filtros de aire con sede en Suiza, dijo que las ventas son cientos de veces más altas en China que en India.

“En China, la gente está extremadamente preocupada por el aire, en especial alrededor de niños pequeños”, contó Hammes. “Por qué no existe la misma preocupación en India, es desconcertante”.

En múltiples entrevistas, habitantes de Delhi expresaron una mezcla de inconsciencia y desesperación por los niveles de contaminación en la ciudad. “No creo que la contaminación sea un problema principal para Delhi”, señaló Akanksha Singh, un estudiante de ingeniería con 20 años de edad, que vive en las afueras de esa ciudad, en Ghaziabad, y agregó que los problemas de contaminación en Delhi no son tan malos como los de los pueblos a su alrededor.

En 1998, la Corte Suprema de India ordenó que los taxis, vehículos de tres ruedas y autobuses de Delhi se convirtieran a gas natural comprimido, pero las mejoras resultantes en la calidad del aire duraron poco porque los coches inundaron las vialidades. En los 1970, Delhi tenía cerca de 800,000 vehículos; ahora, tiene 7.5 millones, y se suman 1,400 cada día.

“Ahora el aire está muchísimo más mal que nunca”, dijo Anumita Roy Chowdhury, directora ejecutiva del Centro para la Ciencia y el Ambiente.

Desde hace mucho que se reconoce el mal funcionamiento pulmonar en India, pero los investigadores supusieron durante años que la diferencia era genética. Entonces, un estudio de 2010 encontró que los niños de inmigrantes indios que nacen y crecen en Estados Unidos presentaban muchísimo mejores funciones pulmonares que los nacidos y criados en India.

“No es la genética; es, en su mayor parte, el ambiente”, notó MyLinh Duong, un profesor adjunto de respirología en la Universidad McMaster en Hamilton, Ontario.

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