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Empresa de Milpa Alta genera energía eléctrica con el nopal

Ese espinoso cactus, base de numerosos manjares en la vasta gastronomía mexicana y símbolo de identidad del país, ahora se perfila como generador de energía eléctrica en esta demarcación.
AFP
17 agosto 2017 7:42 Última actualización 17 agosto 2017 15:43
El nopal es la base de numerosos manjares en la vasta gastronomía mexicana, y también tiene propiedades curaticas. (AFP)

El nopal es la base de numerosos manjares en la vasta gastronomía mexicana, y también tiene propiedades curaticas. (AFP)

En los códices que relatan la mitología azteca y en elaborados platillos, el nopal, ese espinoso cactus en forma de raqueta, es uno de los grandes protagonistas de la cultura mexicana y ahora se perfila como generador de energía eléctrica.

Un proyecto piloto que incluye un biodigestor que transforma sus residuos en energía empezó a funcionar en mayo en un gran mercado de nopal en Milpa Alta, una zona del sur de la Ciudad de México que se demarca de la ajetreada mancha urbana con sus más de 12 mil hectáreas forestales y 2 mil 800 hectáreas dedicadas a la siembra del cactus.

Desde el amanecer, campesinos con sombrero de paja trabajan entre las interminables hileras de pencas de nopal que se dibujan en las faldas del volcán extinto Teuhtli, haciendo de Milpa Alta uno de los mayores productores de nopal en México con 200 mil toneladas anuales, de las más de 812 mil que produce el país.

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Nopal mexicano (AFP)

Aprovechar los residuos de esta producción para generar energía limpia "es un proyecto importante viendo la gran problemática que tiene la Ciudad de México" en cuanto a contaminación del aire y tratamiento de sus 13 mil toneladas diarias de residuos, comenta a la AFP Horacio Chavira, subdirector de desarrollo rural de la delegación de Milpa Alta.

México fue el primer país en desarrollo que presentó voluntariamente a la ONU su plan de reducción de gases de efecto invernadero, con la promesa de reducirlos en 25 por ciento para 2030 y hasta 50 por ciento para 2050.

Pero por ahora, sólo el 15.4 por ciento de la energía que produce México proviene de fuentes renovables, y de este rubro, sólo el 0.11 por ciento corresponde al biogás, según cifras oficiales.

De la mesa a los focos
Suema, una empresa dedicada a la sustentabilidad y al medio ambiente, pensó en transformar los residuos del nopal a través de un biodigestor, con la originalidad de que sería instalado en el mismo bazar donde se generan los residuos, explica Nelly Mejía, directora de experimentación de Suema.

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Nopal mexicano

"Desde la época prehispánica, el nopal acompaña los platillos. Por tradición y cultura consumimos nopal", asegura Israel Vázquez, en la parcela donde desde hace 20 años tiene sembradíos de nopal.

Este cactus color verde encendido, cuyo interior es una pulpa babosa, es la base de numerosos manjares en la vasta gastronomía mexicana: sopas, ensaladas, asados, mermeladas y hasta golosinas. Y también se usa para medicinas contra la hipertensión y problemas intestinales, champú contra la caída del cabello, geles cutáneos y jugos dietéticos.

Pero antes de ser consumido, el nopal debe ser despojado de su cáscara más gruesa y sus afiladas púas.

Así, entre canastos y cubetas donde se apilan las espinosas raquetas, el bullicioso mercado de Milpa Alta empieza su actividad cada madrugada con cientos de personas limpiando, picando y empacando la verdura, generando diariamente hasta 10 toneladas de residuos orgánicos.

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Nopal mexicano

En el biodigestor, un gran cilindro color plata rodeado de una imbricada red de tuberías, estos residuos se trituran y mezclan con "un inóculo de varias bacterias" y tras una digestión anaerobia a 55 °C, "sale un lodo que podemos usar como un mejorador de suelos y el biogás", que se convierte en energía eléctrica, explica Jesús Zumaya, operador de la planta.

Cuando el biodigestor alcance su nivel de estabilización, hacia noviembre próximo, se espera que diariamente procese entre tres y cinco toneladas de residuos, produzca poco más de una tonelada de mejorador de suelo y genere 170 m3 de biogás, que se transformará en 175 kilowatts hora (suficiente para encender 9 mil 600 focos ahorradores).

Es una "buena idea, porque el residuo servirá para algo productivo", opina Evangelina Lara, una comerciante de 45 años quien con su mandil rojo, guantes y cuchillo en mano limpia y vende nopal en el bazar.

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Nopal mexicano

Identidad mexicana
De las casi 200 especies de nopales que existen, 101 viven en México y más de 60 son endémicas.

Según la mitología azteca, el dios Huitzilopochtli se vengó por traición del príncipe Copilli sacándole el corazón y arrojándolo al lago sobre el cual se edificó la antigua Tenochtitlan. En aquel lugar brotó el primer nopal, cuyos frutos -tunas color rojizo- simbolizan el corazón de Copilli.

Los aztecas fundaron Tenochtitlan justo en el lugar que indicó la profecía de Huitzilopochtli: sobre el islote de un lago, en el cual habría un nopal y sobre él un águila devorando a una serpiente. Esta imagen es todavía el símbolo nacional que aparece en la bandera de México.

"El nopal es tan mexicano que es un símbolo de identidad, y es una planta que en términos culinarios y científicos da para mucho", subraya Chavira, al celebrar que el gobierno capitalino haya financiado casi la totalidad de los 15 millones de pesos que costó el proyecto con el biodigestor.

"La visión a futuro es que esta clase de proyectos se repliquen" en los más de 300 mercados de abasto popular de la capital para hacerlos autosuficientes en energía, dice Bernardino Rosas, director de desarrollo científico de la secretaría de Ciencia, Tecnología e Innovación de la Ciudad de México.