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Trabajar en el Himalaya por 400 dólares al mes...

Los gobiernos de Suiza e India buscan a jóvenes interesados en medir la tasa de derretimiento glacial por 400 dólares al mes, con temperaturas de hasta -15 grados centrígrados y fuertes dolores de cabeza que padecen quienes superan ascensos de 4 mil metros de altitud.
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03 diciembre 2014 19:50 Última actualización 04 diciembre 2014 8:17
Los arrojados candidatos deben considerar los fuertes dolores de cabeza que padecen quienes superan ascensos de 4 mil metros de altitud. (Reuters)

Los arrojados candidatos deben considerar los fuertes dolores de cabeza que padecen quienes superan ascensos de 4 mil metros de altitud. (Reuters)

Es el tercer mayor depósito de hielo del mundo, con las montañas más altas y ríos que pueden sustentar a millones de personas. Pero en el Himalaya se encuentran los glaciares menos estudiados de la Tierra.

Alagappan Ramanathan, de 52 años, está en una misión para cambiarlo, un programa que prepara a jóvenes científicos para recorrer la cordillera y recopilar información.

El profesor de ciencias ambientales de la Universidad Jawaharlal Nehru en Nueva Delhi busca convencer a estudiantes de posgrado de que dejen sus empleos bien pagados en programación por un futuro sorteando grietas y desafiando alturas con temperaturas de hasta -15 grados centígrados.

En India hay tan pocos glaciólogos que sólo una docena de los cerca de nueve mil 700 glaciares en el Himalaya indio son monitoreados; esto es aún peor en Pakistán.

“Ni siquiera tenemos información detallada sobre la cantidad de hielo en las montañas”, dijo Markus Stoffel, experto en glaciares de la Universidad de Ginebra que trabaja en el sur de Asia desde 2003.

Mientras esta semana conversaciones sobre el clima tienen lugar en Perú, científicos a medio mundo de distancia buscan entender el efecto de derretimiento de estos glaciares, que se extienden por siete naciones y en la zona montañosa más militarizada del mundo.

CONOCER LA NIEVE

En septiembre, Ramanathan envió a una docena de estudiantes, la mitad de los cuales nunca había visto la nieve, en un viaje con todos los gastos pagados a Chhota Shigri, glaciar en el norte de India, a 113 kilómetros de la frontera tibetana. Un reportero de Bloomberg se unió a la expedición de dos semanas en las que el grupo avanzó por caminos de rocas y nieve, aprendió a medir la tasa de derretimiento y se acostumbró a dolores de cabeza causados por la altitud de cuatro mil 877 metros sobre el mar.

Para Lydia Sam, de 26 años de edad, que nunca puso un pie en la nieve antes, el clima fue el mayor desafío. Su viaje se empañó por varias dolencias: repetidas fiebres, náuseas, dolores de estómago y de cabeza y un tobillo torcido.

“Después de todas esas complicaciones, no esperaba llegar a la cima”, dijo Sam, investigadora senior de un laboratorio militar. “Pero cuando llegamos al campamento de mayor altura, el glaciar era indescriptiblemente hermoso, me quedé sin palabras”.

Este campamento de entrenamiento fue parte de un programa financiado por los gobiernos de India y Suiza, y sirvió como curso intensivo sobre las habilidades que un glaciólogo necesita conocer.

Evidencia científica señala que la actividad humana calienta el planeta, lo que acelera el derretimiento de los casquetes polares y cambia los patrones climáticos. Los glaciares antárticos pierden cada dos años un peso en agua equivalente al Monte Everest, reveló una investigación de 21 años realizada por la NASA y la Universidad de California en Irvine y presentada esta semana. El comportamiento de los glaciares es una de las mayores incertidumbres para predecir el futuro nivel del mar, dijeron los investigadores en un comunicado de la American Geophysical Union.

Incluso las mejores estimaciones sobre la cantidad de agua en los glaciares del Himalaya son “altamente inciertas”, por lo que determinar qué parte de esa capacidad almacenada está desapareciendo cada año es difícil, señalaron científicos en un influyente artículo publicado en 2012 en la revista Science. Más de 800 millones de personas viven en cuencas de los tres principales ríos que surgen del Himalaya, por lo que el estudio de glaciares es una prioridad global, dijo Graham Cogley, profesor emérito en la Universidad de Trent, de Ontario.

“Sin embargo, los políticos no han comprendido la magnitud del problema” dijo Cogley. “Comprender estos glaciares es vital”.

400 DÓLARES AL MES

Monitorear glaciares es una actividad a largo plazo. Los científicos necesitan por lo menos entre 20 y 30 años de datos para evaluar el grado de retroceso. A partir de escasos datos disponibles, parece que los campos de nieve del Himalaya perdieron el 13 por ciento de su área en las últimas cinco décadas, divulgó un artículo publicado en enero en la revista Current Science.

Sin embargo, India carece de un instituto de investigación dedicado exclusivamente a los glaciares y es difícil atraer a jóvenes científicos porque la paga es baja, dijo Vijay Kumar Raina, ex subdirector general del Instituto Geológico del país.

“Un joven de un call center gana más que el que va al glaciar”, agregó Raina, autor de un atlas sobre los glaciares de India. “¿Por qué alguien aguantaría tales condiciones cuando no le pagan lo suficiente?”

El gobierno indio acordó en octubre aumentar los estipendios para jóvenes investigadores. Para programas de doctorado en matemáticas aplicadas y glaciología subieron 55 por ciento al equivalente a cuatro mil 8oo dólares anuales. Pero en Suiza, un estudiante en doctorado de glaciología recibe 49 mil dólares al año, en Canadá 18 mil y en Estados Unidos 14 mil.

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