A la destilería más valiosa del mundo se le acaba el licor
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A la destilería más valiosa del mundo se le acaba el licor

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A la destilería más valiosa del mundo se le acaba el licor

Aunque tienen un alto nivel de demanda, marcas producidas por Kweichow Moutai, en China, deberán limitar el crecimiento de su oferta por sus complejos procesos de elaboración.

La firma produce el baijiu, una tradicional bebida china, cuyo valor de mercado ha alcanzado los 145 mil millones de dólares.

25/02/2018
Actualización 23/02/2018 - 17:16

Sabes que estás en Maotai por su olor. La ciudad de aproximadamente cien mil habitantes en el sudoeste de China es hogar de la compañía de licores más valiosa del mundo, Kweichow Moutai Co., y el aroma de sus destilados impregna la calle principal.

Pero dentro de las licorerías que bordean la calle, las principales marcas de la destilería están agotadas. Cuando hay botellas, se hacen filas para adquirirlas. La fiebre por comprarlas y la consecuente escasez de inventario se extienden a todo el país.

El fuerte sabor del baijiu, una tradicional bebida china fabricada por Moutai, está impulsando la feroz demanda. Eso a su vez ha elevado su valor de mercado a más de 145 mil millones de dólares, muy por encima del gigante británico Diageo Plc. La firma china vende cada botella de su principal marca, Flying Fairy, por 969 yuanes (150 dólares) a los distribuidores y sugiere un precio máximo de venta al público de mil 499 yuanes, pero casi siempre éste se duplica en internet. En la tienda en línea JD.com se oferta una botella de 80 años en 30 mil dólares.

Los compradores chinos dicen que les gusta el baijiu Moutai por su sabor complejo y una pureza que no deja resaca, pero su proceso de elaboración también limita la producción. El grano y el agua usados para hacerlo deben provenir de la ciudad de Maotai y debe madurar en tinas durante al menos cuatro años antes de ser vendido. El presidente de Moutai, Yuan Renguo, se encuentra en la difícil posición de tener que mantener el crecimiento aun cuando su compañía se está quedando literalmente sin licor. En una entrevista en diciembre, dijo que la respuesta residiría en la introducción de más productos prémium que capitalicen la marca Moutai.

“Hace dos mil años el emblema chino eran los leones, hace mil años era la porcelana, hace 500 años eran las hojas de té y ahora son marcas locales con su propia propiedad intelectual”, dijo. “Creo que Moutai es una de ellas”.

El baijiu, que significa licor blanco, se puede hacer de sorgo, arroz, trigo o maíz, y puede contener un volumen de alcohol de hasta 53 por ciento.

Aunque pocos fuera de China lo compran, el baijiu Moutai se integra al mito nacional como la bebida preferida de los líderes del Partido Comunista. Con él brindaron Mao Zedong y sus camaradas en la fundación de la República Popular en 1949. Hace apenas cuatro años, la destilería tuvo que lidiar con una desaceleración debido a que una medida de austeridad en Beijing redujo la demanda de los funcionarios del gobierno. Pero las compras de los chinos comunes han compensado con creces esas ventas perdidas.

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Yuan quiere vender productos más personalizados, como las botellas HK de 767 dólares con la etiqueta de la compañía, creadas exclusivamente para un intermediario de casinos de Macao. Ha añadido más botellas de edición limitada como las que Moutai creó para el septuagésimo aniversario de la victoria de China sobre Japón en la Segunda Guerra Mundial. La botella cuesta unos 500 dólares en internet, aunque también está agotada.

Luego está la oportunidad de vender un “baijiu maduro” más caro, cuanto más añejo el baijiu, más costoso (y rentable).

“Dado que el volumen de ventas se mantendrá constante el próximo año, creemos que podemos mantener el crecimiento de los ingresos a través de esta estrategia”, explicó Yuan, refiriéndose a los productos prémium. Moutai espera que los ingresos de 2017 superen los 60 mil millones de yuanes y que aumenten más del diez por ciento en 2018.

El directivo, que lleva cuatro décadas al frente de la compañía, también busca aumentar la producción. Pero advirtió que Moutai no podrá producir más de 60 mil toneladas métricas al año de su baijiu, debido al tamaño de la tierra en su posesión. Aunque supone 53 por ciento más que la producción del año pasado de 39 mil 313 toneladas, la cifra refleja el punto final de una posible expansión.

Los analistas de Sanford C. Bernstein & Co. estiman que Moutai tendrá que limitar el crecimiento de su oferta a un cuatro por ciento anual durante los próximos tres a cinco años para poder vender la marca Flying Fairy de manera sostenible, sin consumir demasiado sus reservas de licor en maduración. Calculan que Moutai aumentó la oferta de Flying Fairy en un 38 por ciento en 2017, lo que implica que tomó prestado del futuro a fin de obtener un resultado a corto plazo. “Continuar con ese ritmo de agotamiento no es sostenible”, dijo el analista Euan McLeish.

En vista de los límites de producción, la forma más fácil de mantener los ingresos es, por supuesto, subir los precios. Un aumento del precio del 18 por ciento anunciado por Moutai en diciembre pasado impulsó sus acciones en más de 8 por ciento. Empero, Beijing impone restricciones a los precios del licor de alta gama. Y como empresa estatal, también se espera que Moutai muestre cierto espíritu solidario. De modo que depender demasiado de los aumentos de precio de sus principales marcas no es sostenible. La compañía ha dicho que pidió que las filiales mantengan los precios estables y que los minoristas eviten el acaparamiento.

También está el sentido de responsabilidad social que Moutai debe mostrar, particularmente como un negocio rentable en Guizhou, una de las provincias más pobres de China. A pesar de que la automatización permea todo el país, su fábrica sigue dependiendo deliberadamente de la mano de obra. También acaba de abrir una universidad sin fines de lucro, la Universidad Moutai, la primera en China en ofrecer la destilación de baijiu como carrera, para crear aún más expertos en la lujosa bebida.

Con una enorme caja de efectivo de más de 69 mil millones de yuanes, los otros planes del presidente incluyen expandir el negocio financiero de la compañía a través de subsidiarias en seguros y administración de activos. También está evaluando sacar a bolsa tres de sus unidades: su negocio de comercio electrónico, una división agrícola y otra que vende un baijiu menos costoso, conocido como Xijiu.

El año pasado, Goldman Sachs Group Inc. mejoró en 14 ocasiones su recomendación de inversión para las acciones de Moutai, y otros analistas también emitieron opiniones alcistas. Por el momento, hay 26 analistas con recomendaciones de compra, tres con recomendaciones para conservar y ninguna de venta.

Pero ante la escalada bursátil del año pasado, la agencia estatal de noticias Xinhua pidió cautela a los inversionistas, afirmando que las acciones deberían subir a un ritmo más lento. En el comunicado que emitió la propia compañía, dijo que los precios objetivo de los analistas y las valoraciones del mercado eran “demasiado altas”. Sin embargo, después de un breve descenso, las acciones reanudaron su tendencia alcista y cerraron 2017 con un incremento de 109 por ciento.